Sjeng Schalken: "Opboksen tegen de grote namen"

Ondernemen is topsport
Toen Nike hem dumpte besloot de Limburgse tennisser zelf aan de slag te gaan als 'textielboer'. Nu is Sjeng Sports marktleider in tenniskleding in Nederland. In 5 sets naar succes.
Sjeng Schalken:
Het verhaal van de transformatie van Sjeng Schalken als tennisser naar 'textielboer', zoals hij zijn nieuwe bestaan gekscherend noemt, is als een vijfsetter in een tenniswedstrijd.
 

De eerste set

'De wedstrijd' begon op het moment dat Nike ervoor koos alleen nog maar de top-10 van de tenniswereld te kleden – ergens begin deze eeuw. Het Amerikaanse sportkledingconcern besloot de Limburgse tennisser van de één op de andere dag te lozen. Net niet goed genoeg en te weinig glamour, zo klonk het. "Ik was ineens merkloos", vertelt de inmiddels 41-jarige voormalig tennisprof.
 
Zijn vrouw Ricky had al tijdens zijn tenniscarrière het idee opgedaan om een kledinglijn op te starten voor dertigplussers onder de naam Sjeng Schalken Sportswear. "Je doet maar, zei ik. Ik ben te druk." Zijn echtgenote stortte zich vol overgave op haar droom, maar kwam bedrogen uit. "Het ging er vrij naïef aan toe, weten we nu. Ze deed alles zelf. Van de inkoop in Turkije, tot het benaderen van sportzaken om de kleding te verkopen. Ze huurde zelf een loods voor de opslag en deed ook nog eens de administratie. Achteraf gezien was het heel onprofessioneel. Ricky is in elke kuil gevallen waar een beginner maar in kan vallen. Er bleek vaak in zeventig procent van de handel fouten te zitten. Het werd haar allemaal te veel. Het begin was echt dramatisch."
Sjeng Schalken Sportswear verloor de eerste set met 6-0, valt achteraf te stellen.
 

Tweede set

Schalken, die natuurlijk zijn vrouw wel probeerde bij te staan, had al gauw het idee dat 'zijn Ricky' op een volledig kansloze nederlaag in twee sets afstevende. "We zijn daarbij behoorlijk wat geld kwijtgeraakt." Toen dat besef indaalde, was vroegtijdig opgeven de meest logische optie.
 
Op het moment dat het echtpaar min of meer besloten had om de kledinglijn te stoppen, kwam de tennisser op een gala van Spieren voor Spieren toevallig naast Anton Holland aan tafel te zitten. Hij is de topman van het Dutch Brand House International - een textielgigant. Holland hoorde het verhaal van Schalken en zijn vrouw en daagde het echtpaar uit het met zijn assistentie opnieuw te proberen.
 
Er volgde een periode van bezinning, als een blessurebehandeling tijdens een tenniswedstrijd. Ze waren immers van links naar rechts over de baan gestuurd en de spieren stonden op knappen. Schalken, winnaar als hij is, besloot het toch nog een keer te proberen. Samen met Holland bedacht hij een plan bij het basisidee van Ricky: een kledinglijn voor dertigplussers, maar hij richtte zich op een iets jonger segment. "Ricky wilde er zelf alleen helemaal niets meer van weten", vertelt Schalken. 

De tweede set ging nog wel verloren, maar de ommekeer in de partij was daar. Onder een nieuwe naam: Sjeng Sports.
 
Halve finale US Open
Sjeng Schalken reikte in 2001 tot de halve finale van de US Open. "Als ik er nu op terug kijk, was het toch wel heel indrukwekkend. Eigenlijk is het soms wat onwerkelijk dat ik daar ooit tussen de toppers op Super Saturday heb gestaan", vertelt hij. In de halve finale verloor hij van Pete Sampras. "Het is een van de mooiste herinneringen uit mijn loopbaan", aldus Schalken, die in zijn loopbaan ook drie keer de kwartfinale van Wimbledon haalde en negen enkelspeltitels pakte.
 

Derde en vierde set

Vanaf dat moment ging het crescendo met het kledinglabel. Hij zag dat het idee aansloeg en constateerde dat mensen in zijn kleding gingen tennissen. "Dat is best een vreemde gewaarwording, want ik was natuurlijk niet een absolute topspeler. Daarnaast had ik ook niet de uitstraling van een Agassi of Federer. Toch heb ik blijkbaar een hoge gunfactor en kunnen mensen zich associëren met waar ik voor sta: altijd proberen alles uit jezelf halen, ook al ben je niet de allerbeste. Met een gebroken lichaam en een middelmatige service ben ik zo toch ver gekomen en heb ik een tijdje tussen nummer elf en vijftien op de wereldranglijst gestaan. In de kledingmarkt heb ik een vergelijkbare positie. Ik heb niet de achtergrond, maar wel de absolute wil." 

Ruim tien jaar later blijkt die wil wederom de sleutel tot succes. Sjeng Sports is in Nederland inmiddels zelfs nummer één op de markt van tenniskleding. Het Nederlandse Davis-Cupteam loopt in zijn kleding rond. Zeg gerust: de derde en vierde set gingen overtuigend naar Schalken. 

Internationale strategie
Sjeng Schalken is in Nederland een bekende naam. 'Hoewel de jongste generatie me ook al niet meer kent als tennisser. Steeds vaker hoor ik: bent u Sjeng Schalken van het kledingmerk. Net zoals mensen Yannick Noah inmiddels beter kennen als artiest dan tennisser.' Schalken weet dat zijn sportmerk in het buitenland niet zal aanslaan omdat hij daarvoor te onbekend is, toch heeft hij wel degelijk ambities als internationaal bespeler van de kledingmarkt. Hij bedacht een slimme strategie. In Spanje staat op dezelfde kledinglijn de naam van ex-topper Alex Corretja. In Frankrijk probeert hij ook een bekende tennisser aan zijn kledinglabel te verbinden.

De vijfde set 

Inmiddels is hij - bij wijze van spreken - bezig aan de vijfde set. Sjeng Sports kan heel goed partij bieden aan de grote jongens, net als in zijn carrière als tennisser. De concurrentie in Nederland weet hij zelfs van zich af te houden, op internationaal niveau is dat lastiger. "Nike en Adidas ga ik niet structureel verslaan, daarvoor zijn ze te groot."

De ex-prof die in 2007 met tennispensioen ging, maakt de vergelijking tussen zijn loopbaan als tennisser en zijn carrière als ondernemer. "Als ondernemer moet ik opboksen tegen de grote merken op deze wereld. In mijn actieve loopbaan moest ik opboksen tegen toppers als Nadal, Federer, Sampras en Agassi. Die waren veel beter dan ik, maar zo heel af en toe kon ik pieken en van grote spelers winnen. Daar haalde ik mijn voldoening uit. Het lukt me nu ook af en toe de strijd te winnen, zeker in Nederland. Daar moet ik het van hebben, maar dat is prima."

 

Tekst: Ido Dijkstra

Foto's: Sjeng Sports

Ga nu naar je mailbox

Je ontvangt een e-mailbericht met instructies om je registratie te bevestigen. Zonder de bevestiging wordt je registratie niet verwerkt.

Ook praktische tips in je mailbox?

Denk na over de toekomst van je bedrijf. Schrijf je in voor onze gratis nieuwsbrieven!

1
0

De Zaak website maakt gebruik van cookies.

We zijn verplicht om je toestemming te vragen voor het gebruik van cookies.

/disclaimer
Meer informatie
Ja, ik geef toestemming